Golf có một lịch sử phong phú với niên đại hơn 550 năm. Qua nhiều thế kỷ, nhiều khoảnh khắc quan trọng đã được ghi lại để chúng ta thấy được hành trình phát triển không ngừng của golf cho đến ngày nay. Hãy cùng điểm lại 4 khoảnh khắc đã thay đổi tiến trình lịch sử golf.

Old Tom Morris sử dụng bóng Gutty (gôm dẻo)

Old Tom đã dành bốn năm làm học việc cho Allan Robertson ở St Andrews. Allan Robertson – một trong golfer chuyên nghiệp đầu tiên trên thế giới, ông vừa là một tay golf vĩ đại và cũng là bậc thầy về chế tạo bóng. Công trình “để đời” của ông là tạo ra quả bóng “lông vũ”, và ông đã chỉ dẫn Old Tom để làm điều tương tự.

Cặp đôi thầy – trò này đã cùng nhau giành chiến thắng trong một loạt trận đấu foursomes và là giữ mối quan hệ khăng khít đến khi một sự cố tưởng chừng như vô hại đã thay đổi mọi thứ mãi mãi.

Chơi với một thành viên của CLB Royal & Ancient, John Campbell, Old Tom đã sử dụng hết bóng của mình ngay ở front-nine và John đã cho ông mượn một quả bóng “gutty”. Một phát minh mới được làm từ cao su dẻo, nó bền hơn và rẻ hơn loại lông vũ. Từ đây, Allan Robertson đã tụt tinh thần trước sự xuất hiện của chất liệu mới này vì nó đe dọa sinh kế của ông.

Khi John và Tom đến gần hố cuối, họ đi ngang qua Robertson. Robertson đã theo dõi người học trò của mình đang chơi bóng gutty, và như Tom sau này đã nói: “Trong cơn nóng giận, Robertson đã bảo tôi đừng bao giờ xuất hiện trước mặt ông ấy nữa.”

Từ đây, Old Tom cùng gia đình chuyển đến sống tại Prestwick, nơi ông mở ra một sân golf 12 hố. Các thành viên tại sân golf Prestwick mới mở muốn giới thiệu kiệt tác của họ đến đông đảo cộng đồng bằng cách mở giải đấu dành riêng những người chơi giỏi nhất nước Anh. Người chiến thắng sẽ nhận về đai vô địch. Sự kiện này được tổ chức lần đầu tiên vào năm 1860 và trở thành giải đấu thường niên – đây là khởi nguồn của giải nhà nghề danh giá bậc nhất hành tinh The Open Championships.

Nếu Old Tom không bị bắt gặp chơi golf với bóng gutty, ông chắc hẳn sẽ không di cư đến Prestwick, và đương nhiên sẽ không có sự tồn tại của The Open Championship.

Những tiến bộ về thiết bị qua nhiều năm kể từ đó đã thay đổi môn thể thao golf một cách đáng kể – những quả bóng golf lõi cao su đầu tiên (Haskel), trục thép đầu tiên, gậy sand wedge, gậy driver đầu tiên bằng kim loại, Pro V1 … Tất cả những phát minh này cũng đã thay đổi tiến trình lịch sử golf.

Walter Hagen – golfer Mỹ đầu tiên vô địch The Open

Trong 60 năm sau khi The Open đầu tiên được diễn ra vào năm 1860, các tay golf người Anh luôn chiếm ưu thế, chỉ duy nhất 1 lần để mất ngôi vô địch vào tay của golfer người Pháp Arnaud Massy năm 1907. Sau đó, vào năm 1921, Jock Hutchison, một công dân Hoa Kỳ nhập tịch, đã giành chiến thắng tại thị trấn nơi ông sinh ra, St Andrews. Cũng thi đấu năm đó, xếp thứ sáu là một người Mỹ khác – Walter Hagen.

Trong năm tiếp theo, Walter Hagen đã chiến thắng, trở thành người Mỹ đầu tiên vô địch The Open. Kể từ chiến thắng đó, The Open đã có thêm 44 nhà vô địch mang quốc tịch Hoa Kỳ (tổng cộng 46), gần đây nhất là Brian Harman. Mỹ trở thành quốc gia có nhiều tuyển thủ vô địch The Open nhất trong lịch sử.

Với tinh thần nghệ sĩ và phong thái ngập tràn năng lượng tích cực, Hagen đã đóng một vai trò to lớn trong việc thay đổi nhận thức của cộng đồng với golf chuyên nghiệp. Trước khi Walter Hagen nổi danh toàn cầu, các chuyên gia golf vẫn bị coi là “công dân hạng hai” – không được phép đặt chân vào clubhouse, bị coi là “thợ” chứ không phải là “ngôi sao”. 

Hagen đã chứng minh cho các VĐV Mỹ thấy rằng nếu họ muốn được công nhận là xuất sắc nhất thế giới, họ phải giành chiến thắng ở các giải đấu bên ngoài đất nước mình. Ông cũng chứng minh rằng những tay golf chuyên nghiệp xứng đáng nhận được tình yêu và sự mến mộ trên toàn thế giới.

Mark McCormack đặt bút ký hợp đồng với Arnold Palmer

Mark McCormack (trái) và Arnold Palmer (phải)

Arnold Palmer chuyển sang thi đấu chuyên nghiệp vào năm 1954 và sớm đạt được thành công, giành 13 danh hiệu PGA Tour chỉ trong vỏn vẹn 6 năm, bao gồm cả giải The Masters 1958. Dù nổi tiếng và có cuộc sống thuộc hàng thượng lưu, nhưng Palmer chỉ kiếm được chưa đến 10.000 đô la/năm từ tiền quảng cáo.

Sau đó, vào cuối năm 1959, Palmer đã bắt tay với một luật sư người Chicago tên là Mark McCormack và giao cho nhiệm vụ quản lý hoạt động kinh doanh. Một năm sau, McCormack thành lập IMG, ký hợp đồng với Jack Nicklaus và Gary Player. McCormack đóng một vai trò quan trọng trong việc thúc đẩy sự phổ biến của golf và giúp môn thể thao này tiếp cận gần hơn với truyền thông đại chúng. Ông nhận ra rằng Palmer có khả năng tiếp thị cực kỳ cao và bắt đầu đàm phán các thỏa thuận với các nhà tài trợ. Sau hai năm làm việc với McCormack, Palmer đã kiếm được khoảng 500.000 USD mỗi năm thông qua các giao dịch quảng cáo và tài trợ từ các nhãn hàng.

Mối quan hệ của Arnold Palmer với Mark McCormack và IMG báo hiệu một sự thay đổi lớn trong môn golf chuyên nghiệp. Nhờ có tác động của Arnold Palmer và McCormack, cuộc đời của các VĐV nổi tiếng đã bước sang trang mới và đều có tiềm năng trở thành những siêu sao toàn cầu, kiếm được thu nhập khổng lồ chỉ bằng sự xuất hiện của mình trong việc quảng cáo và làm đại sứ cho nhãn hàng.

Tất cả các tuyển thủ hàng đầu ngày nay đều được hưởng lợi từ công việc tiên phong do McCormack thực hiện với “đại sứ” Arnold Palmer. Quỹ giải thưởng đã tăng theo cấp số nhân, các hợp đồng tài trợ đã trở nên khổng lồ đến mức không thể tin được và kết quả là những tay golf chuyên nghiệp hàng đầu (và những người làm việc cho họ) đã trở nên cực kỳ giàu có.

Seve Ballesteros vô địch The Masters 1980

Golf châu Âu đã trải qua thời kỳ sa sút cho đến khi Seve Ballesteros giành chức vô địch The Open 1979 tại Royal Lytham. Đó là chức vô địch Major đầu tiên của một tay golf châu Âu kể từ chức vô địch U.S. Open của Tony Jacklin năm 1970. Chiến thắng của Seve tại Lytham là một bước đột phá quan trọng, nhưng một bước đột phá thực sự để đời của huyền thoại Tây Ban Nha lại đến 9 tháng sau đó. Tại Augusta National, vào tháng 4 năm 1980, Severiano Ballesteros, 23 tuổi, đã trở thành người châu Âu đầu tiên vô địch The Masters. 

Đây không chỉ là một thành tích to lớn đối với tay golf trẻ người Tây Ban Nha mà còn là động lực lớn cho làng golf châu Âu. Chiến thắng của Seve đã tạo bàn đạp và niềm tin mạnh mẽ để các tay golf châu Âu một lần nữa thách thức và giành những giải thưởng lớn nhất trong môn thể thao golf. Vào những năm 1970, Hoa Kỳ đã giành được 33/40 danh hiệu Major. Vào những năm 1980, con số đó giảm xuống còn 28, đến thập niên 90 thì chỉ còn 20.

Seve đã mở đường cho các quốc gia khác gia nhập “Major Party”. Faldo, Lyle, Langer, Woosnam, Olazabal – tất cả đều được truyền cảm hứng rằng họ có thể tái tạo lại khoảnh khắc hào hùng của Seve… Và họ đã làm được. Và Ryder Cup – vốn đã bị Hoa Kỳ thống trị trong nhiều thập kỷ – một lần nữa lại trở thành một cuộc thi bất phân thắng bại.