“Một giải pháp bảo vệ tính chính xác, đáng tin cậy và toàn vẹn của bảng xếp hạng OWGR không còn tồn tại nữa.”

Nhìn bề ngoài, thông báo hôm thứ Ba được đưa ra như một sự “đảo chính” đầy bất ngờ. Kể từ khi giải đấu ra mắt vào năm 2022, LIV không mong muốn gì hơn ngoài điểm xếp hạng thế giới. Điểm xếp hạng giúp LIV trở nên “hợp pháp”, cũng là con đường rộng mở hướng tới các giải nhà nghề, thêm vào đó là có khả năng thu hút các pro tốt hơn từ các Tour khác – và điểm xếp hạng giúp các LIV Golfer có cơ hội thống trị làng golf thế giới.

Nhưng với lá thư của Greg Norman, ủy viên LIV, nói với những người chơi dưới trướng hệ thống của mình rằng ông không nhìn thấy con đường phía trước mà LIV và OWGR có thể bước chung. Lời lẽ trong thư của White Shark vô cùng đanh thép: “Một giải pháp bảo vệ tính chính xác, đáng tin cậy và toàn vẹn của bảng xếp hạng OWGR không còn tồn tại nữa.”

Greg Norman in Hong Kong for this week's LIV event.
Greg Norman tuyên bố LIV từ bỏ mục tiêu nhận điểm xếp hạng OWGR.

Công bằng mà nói, có lẽ vẫn còn quá sớm để nói LIV không muốn có điểm. Nếu ai đó nói với Greg Norman rằng ngày mai họ sẽ ghé qua nhà Norman với vài miếng sườn nướng, một chai rượu vang và một “rổ” điểm xếp hạng thế giới dành cho những người chơi LIV, chắc chắn Norman vẫn sẽ chớp lấy cơ hội. Nhưng khi OWGR từ chối đơn đăng ký của LIV vài tháng trước, phản hồi của Hội đồng OWGR cũng báo hiệu rằng con đường hướng tới mục đích nhận điểm có thể mất một thời gian khá dài – và có lẽ LIV cũng cần phải thay đổi thể thức để đạt được điều đó. Vì vậy, sau khi OWGR từ chối LIV, LIV đã quyết định sẽ “phủi tay” với OWGR.

Động thái này còn có thể hiểu được giống như cách nghĩ: “Ông không thể sa thải tôi đâu, vì tôi tự nghỉ việc!”.

Norman đã nói rõ trong lá thư của mình rằng ngay cả khi LIV sớm được cộng điểm, thứ hạng của các tuyển thủ LIV đã tụt giảm quá nhiều, và họ vẫn sẽ không thể nhận được những gì họ xứng đáng được nhận. Dù sao thì cũng không có con đường dẫn đến điểm ngay lập tức. Họ không có nhiều đòn bẩy trong cuộc thảo luận. Nhưng động thái của LIV ở đây dựa trên thực tế là họ vẫn có một số “vũ khí” khác – ẩn danh dưới bóng của những người chơi hàng đầu, và khả năng những người chơi đó sẽ bị loại khỏi các sự kiện được cho là danh giá. Và vì vậy LIV chắc chắn vẫn có tiếng nói, Norman và đế chế của ông đang đặt một ván cược lớn. LIV Golf League đang có những dấu hiệu cho thấy nếu không đạt được mục tiêu, họ sẽ vui vẻ “đạp đổ” các “đấng toàn năng”.

“Âm mưu” của Greg Norman có thể sẽ đạt hiệu quả

Suy cho cùng, mọi người hâm mộ golf đều biết rằng gần như mọi tuyển thủ hàng đầu của LIV đều có năng lực cao hơn nhiều so với những gì bảng xếp hạng thế giới đang đánh giá về họ. Joaquin Niemann là một trong những tay golf đang có sức hút toàn thế giới, nhưng anh đang “mắc kẹt” ở thứ hạng 76 OWGR. Bryson DeChambeau vẫn luôn là mối đe dọa ở các giải nhà nghề nhưng đã tụt xuống vị trí thứ 182. Dustin Johnson (top 266) và Talor Gooch (top 476) chắc chắn vẫn là “thú săn mồi” ở mọi đấu trường họ xuất hiện.

Những người chơi golf liệu đã chấp nhận họ sẽ vướng vào rủi ro này khi rời đến LIV? Họ biết rõ. Thể thức phá cách của LIV có phải nguyên nhân gây ra sự chậm trễ trong việc nhận điểm? Đúng. Nhưng giờ đây, ngay cả người chơi PGA Tour cũng thừa nhận rằng thứ hạng không phản ánh đúng thực tế.

Đầu tuần qua, Viktor Hovland đã có lời chia sẻ với truyền thông: “Rõ ràng là bây giờ khi có một lượng lớn người chơi thực sự rất giỏi nhưng không nhận được bất kỳ điểm xếp hạng nào, điều đó chắc chắn làm giảm giá trị của bảng xếp hạng”.

“Hiện tại họ chưa được xếp hạng công bằng, nhưng với tôi, tôi tin rằng họ chắc chắn là những tuyển thủ có thứ hạng hàng đầu trên thế giới”, Xander Schauffele nói về những pro kỳ cựu trên LIV.

“Tôi nghĩ rằng Bảng xếp hạng Thế giới có một bộ tiêu chí rất cụ thể và tôi không biết liệu nó có đang bị “hỏng” không nữa, nhưng tôi nghĩ rằng có quá nhiều điều không chắc chắn và thay đổi trong vài năm qua nên không thể tránh khỏi việc nó cần được hệ thống lại, được cập nhật lại hoặc thay đổi hoàn toàn”, Patrick Cantlay đưa ra ý kiến.

Cả 3 cái tên đình đám của PGA Tour không thống nhất về một giải pháp, nhưng họ nhận ra rằng có điều gì đó rõ ràng là không ổn.

Và trong khi có một bộ phận người hâm mộ vui mừng khi thấy những người chơi LIV bị loại khỏi các giải đấu nhà nghề, thì phần lớn lại muốn thấy những tay golf chuyên nghiệp đỉnh cao chiến đấu trên những sân khấu lớn nhất. Bởi vì các giải major từ lâu đã dựa vào OWGR để làm tiêu chí miễn trừ chính, nên OWGR vẫn là hệ thống xếp hạng phù hợp nhất với môn golf. Hai điều đó hiện đang xung đột trực tiếp – những đấu trường chất lượng nhất và sự phụ thuộc vào OWGR. Một trong hai phải thỏa hiệp. Đó là một phần trong mưu đồ “thao túng” của Norman: OWGR cần LIV nhiều hơn là họ cần OWGR.

Các LIV Golfer đã đưa ra ý tưởng về việc các giải major nên xem xét cho thêm tiêu chí dành riêng cho LIV, đó là cho phép những người chơi dẫn đầu BXH giành được suất vào bốn giải. Cũng có nhiều cách sáng tạo khác để giải quyết vấn đề OWGR – Masters và PGA Championship đã gửi lời mời tới Joaquin Niemann – nhưng thời gian sẽ cho hội đồng tổ chức các giải nhà nghề biết rằng họ cần những người tài năng nhưng không đủ tiêu chuẩn OWGR như như Talor Gooch, Louis Oosthuizen và Dean Burmester đến mức nào. Mưu đồ của Norman không đảm bảo bất cứ điều gì ngoại trừ việc thúc đẩy tiến trình và tăng sự cam kết cho cuộc đối thoại đó. Với quyết định của OWGR không còn trong tình trạng lấp lửng, các giải major không thể nói rằng họ chỉ đang chờ đợi quyết định từ phía OWGR nữa. Họ sẽ buộc phải đứng lên bằng cách này hay cách khác. Họ sẽ ưu tiên những người chơi LIV tham gia, hoặc bỏ rơi họ.

… Nhưng cũng có thể sẽ thất bại

Suy cho cùng, chính những người đã từ chối đơn đăng ký OWGR của LIV lại là những người sẽ quyết định “tương lai major” của đội quân LIV Golf. Hội đồng OWGR bao gồm bảy thành viên: ba trong số họ có kết nối trực tiếp với PGA Tour – DP World Tour và họ không phê duyệt cho LIV, bốn người còn lại là đại diện của bốn giải major. Liệu cánh cửa cho LIV có thực sự được mở ra?

Các tổ chức giải golf nhà nghề dường như không quá yêu thích LIV nhưng họ vẫn có vẻ cởi mở với ý tưởng mở đường cho LIV golfers tham gia các giải đấu trong tương lai. Trong quyết định LIV gần đây nhất, chủ tịch OWGR Peter Dawson đã cố gắng phi chính trị hóa thông báo này.

Dawson nói với tờ AP: “Chúng tôi không có chiến tranh với họ. Quyết định không cho họ đủ điều kiện là không mang tính chính trị. Nó hoàn toàn mang tính kỹ thuật.”

Ông cũng báo hiệu một cơ hội trong tương lai cho sự tham gia của LIV – một cơ hội mà họ đã từ chối.

“Dustin Johnson, Sergio Garcia, tất nhiên họ phải có tên trong bảng xếp hạng. Chúng ta cần tìm cách để thực hiện được điều đó. Tôi hy vọng rằng LIV có thể tìm ra giải pháp – không nhất thiết là thay đổi thể thức, mà là có thể tìm ra công thức tính điểm mới.”

Vì vậy, thời gian sẽ trả lời. Khi trao cho Niemann tấm vé đến The Masters, đại diện của Augusta National thậm chí còn không đề cập đến màn trình diễn LIV của anh. The Open Championship đã nhắc lại cam kết của mình với OWGR như một tiêu chí đủ điều kiện. Và mặc dù Norman khẳng định LIV có mối quan hệ khăng khít với đại diện của từng giải major, nhưng cho đến nay, không có giải major nào cho thấy bất kỳ sự quan tâm nào đến danh mục miễn trừ dành cho LIV. 

Tất cả những điều này đặt ban lãnh đạo LIV vào tình thế khó khăn. Dựa trên quỹ thưởng khủng và hợp đồng, người chơi không phải lo lắng về việc kế sinh nhai. Nhưng liên đoàn đã hứa với những LIV Golfer rằng sẽ sớm có điểm – tuy nhiên phần lớn sự kiện họ tổ chức đều không có đường dẫn đến các sự kiện lớn nhất của trò chơi. Mặc dù LIV tự hào có đủ bộ những nhà vô địch lớn gần đây và các pro có thứ hạng tốt để có được khoảng chục suất thi đấu ở mỗi major năm nay, nhưng con số đó chắc chắn sẽ giảm trong những năm tới nếu không có gì thay đổi.

Đó chính là ẩn ý thực sự trong quyết định của LIV: Họ đang leo thang và đẩy nhanh cuộc chiến. Về mặt nào đó, LIV đã gây chiến với mọi tổ chức kể từ khi thành lập, nhưng việc tìm kiếm điểm vẫn thể hiện sự quan tâm đến việc giành được một vị trí trong hệ sinh thái golf chuyên nghiệp. Điều này thể hiện sự thoát khỏi nhiệm vụ đó. Có vẻ như không phải ngẫu nhiên khi quyết định mới nhất này được đưa ra sau thỏa thuận tài trợ hàng tỷ đô la của PGA Tour với Strategic Sports Group và việc thành lập bộ máy vì lợi nhuận mới. Có vẻ như các cuộc đàm phán giữa PIF và PGA Tour gần như không có gì tiến triển. Và LIV sẽ tiếp tục đóng vai trò là kẻ yếu thế.

Vì vậy, LIV đang đi nước đôi. Dù thế nào đi nữa, họ cũng đang nói với thế giới golf rằng họ đã hoàn tất việc thích ứng với các tổ chức vã đã đến lúc các tổ chức phải thích ứng với LIV.

Bây giờ chúng ta phải chờ xem họ thích nghi như thế nào – hoặc theo dõi điều gì sẽ xảy ra nếu họ không thích nghi!